Pagina 34 (NL)  B3-2023 PNKV BiuletynOnline.

Nicolaus Copernicus (1473-1543)

Hij stopte de zon en bewoog de aarde

Grażyna Gramza

Copernicus werd geboren in Toruń, in het toenmalige Koninklijke Pruisen in Polen, en hield zich onder andere bezig met hemelobservatie, wiskunde, geneeskunde, economie, was vertaler, dichter, geestelijke en verdedigde Olsztyn tegen de Teutoonse Ridders. Hij was ongetwijfeld een man van de Renaissance, wiens 550e geboortedag we dit jaar vieren.

De ouders van Copernicus waren burgers van Toruń. De Watzenrods, de familie van zijn moeder, behoorden tot het patriciaat; Nicolaus' vader, Koppernigk de Oude, was een Krakauer koopman en koperhandelaar, maar niet zo rijk of vooraanstaand als de vader van zijn vrouw. Hij had echter wel connecties die hem een goede kandidaat voor een echtgenoot maakten - hij behoorde tot een groep mensen die nauw samenwerkten met kardinaal Zbigniew Oleśnicki. Tijdens de 13-jarige oorlog was hij betrokken bij financiële onderhandelingen met Pruisische steden.

Er wordt ook gezegd dat hij een spion was voor het Wawel hof tijdens de oorlogen tussen Polen en de Teutoonse Ridders. De jonge Nicolas en zijn broer kregen hun opleiding op de parochieschool van de Johanneskerk in Toruń. Toen zijn vader stierf, bevond de familie Copernicus zich in een moeilijke situatie en Barbara moest zich voor hulp wenden tot haar broer, Lucas Watzenrode, bisschop van Warmia, die later een grote rol speelde in het leven van Copernicus.

Nicolaus begon zijn studie aan de Academie van Krakau (1491) tijdens haar hoogtijdagen als astronomie- en wiskundeschool. Nicolaus studeerde af in canoniek recht en werd in 1495 kanunnik van Warmia. Op verzoek van zijn oom schreef Nicolaus zich in aan de juridische universiteit van Bologna. Tegelijkertijd ontwikkelde Copernicus zijn eigen interesses. Leraren die hij erg waardeerde waren de astronoom Dominic Maria Novara, de geograaf Mark van Benevento en de schilder Francesco Francia. In Italië reisde Copernicus naar Rome, waar hij verschillende privélezingen gaf. In Padua volgde hij medische studies en hoewel hij nooit promoveerde, kwamen zijn vaardigheden hem goed van pas in Frombork en Olsztyn, waar hij de enige medische officier was. Hij studeerde ook Griekse filologie en vertaalde de werken van Theophylact Simocatta, een Byzantijnse schrijver en historicus uit de late 6e/ begin 7e eeuw. In mei 1503. Copernicus zijn doctoraat in canoniek recht en keerde terug naar het land. Helaas zijn er geen gegevens van hem uit die periode bewaard gebleven.

Copernicus was zeer actief. Hij reisde veel; hij nam deel aan bijna alle diplomatieke missies en administratieve werkzaamheden van bisschop Watzenrode. Hij verbleef aan het koninklijk hof en nam deel aan de Sejm van Krakau (1509). In Lidzbark Warmiński maakte hij kaarten van Pruisen en Warmia, die op een gegeven moment een lustobject werden voor de Teutoonse Ridders. In 1510-1513 werd Nicolaas kanselier van het Warmiaanse kapittel en vestigde hij zich in Frombork. Het was toen dat hij begon met het kijken naar de hemel, wat niet mogelijk was aan het hof van de bisschop. Vanaf 1516 verbleef hij in Olsztyn, waar hij drie jaar lang een campagne leidde om verlaten velden te koloniseren in dorpen die eigendom waren van het kapittel. Dit blijkt uit de registers die hij opstelde.

Toen de Pools-Teutoonse oorlog uitbrak (1519), werd de astronoom erop uitgestuurd om te onderhandelen met de grootmeester van de orde, wat in een nederlaag eindigde. Op Copernicus' schouders rustte toen de taak om de kastelen van Warmia te verdedigen. Hij voerde soms ook persoonlijk het bevel over de verdediging van de vesting. Officieel werd deze functie uitgevoerd door Paweł Dołuski. In 1521 Nicolaus werd commissaris van Warmia, en later bekleedde hij nog de functies van algemeen administrator van het Warmiaanse bisdom (1523), kanselier van het kapittel, afgevaardigde van de Warmiaanse Sejmik die de Reformatie veroordeelde, en opnieuw kanselier (1529).

Pas na zijn terugkeer naar Frombork kon hij zijn wetenschappelijke werk hervatten. Hij kocht de noordwestelijke toren voor eigen gebruik en aan de achterkant van zijn huis bouwde hij een observatorium en maakte hij geschikte instrumenten. Hij deed ongeveer 30 vastgelegde astronomische waarnemingen en ontdekte de variatie van de excentriciteit van de aarde en de beweging van het apogeum van de zon ten opzichte van de vaste sterren.

Copernicus leefde een bescheiden leven, maar werd verdacht van concubinage met zijn huishoudster. De nieuwe bisschop van Warmia, Dantyszek, vroeg hem herhaaldelijk om Anna Schilling uit zijn huis te verwijderen, wat al snel gebeurde. De bisschop was meedogenloos. Hij beschuldigde ook de kanunnik van Warmia, John Sculteti, een vriend en medewerker van Copernicus, van ketterij en leidde tot zijn verbanning. Op deze manier rekende hij af met zijn politieke tegenstanders.

Ondanks zijn koele relaties steunde hij echter de wetenschappelijke theorieën van Copernicus. Dankzij zijn inspanningen bereikte informatie over de heliocentrische theorie Wittenberg, waar het de interesse wekte van de lokale wiskundeprofessor George Rheticus, die een fervent voorstander werd van het publiceren van Copernicus' werk in druk. Hij reisde zelfs naar Gdańsk om de 'Narratio Prima' te publiceren, een korte presentatie van de belangrijkste stellingen van het werk “Over de omwentelingen van de hemelsferen”.

Het was een handige zet om aan de 'Narratio Prima' de lof van Pruisen toe te voegen, een vorstendom dat was opgericht na de ontbinding van de Duitse Orde en waarvan Albrecht Hohenzollern de heerser was. Met deze actie wilde Rheticus het beschermheerschap van de hertog winnen, want de bescherming van een belangrijke beschermheer was niet alleen nodig om financiële redenen, maar ook om veiligheidsredenen - de auteur van een theorie die het geocentrisme in twijfel trok, kon van ketterij worden beschuldigd en op de brandstapel belanden.

Bij zijn terugkeer naar Wittenberg kwam Rheticus in conflict met de leiders van de Lutherse kerk, die de leer van de 'Sarmatiaanse filosoof' absurd en onverenigbaar met de tekst van de Bijbel vonden. Desondanks hield Rheticus toezicht op het drukken van Copernicus' werk in Neurenberg. De astronoom zelf was al te zwak en ziek om het te verzorgen. Volgens de legende kwam zijn werk aan toen hij al op zijn sterfbed lag. De eerste editie van het baanbrekende werk, opgedragen aan paus Paulus III, werd gedrukt in een oplage van 400-500 exemplaren.

De astronoom stierf in mei 1543 en werd begraven in Frombork. Enkele decennia later (1616) werd het werk van Copernicus uiteindelijk op de Index van Verboden Boeken geplaatst door een besluit van het Heilig Officie en bleef daar tot in de moderne tijd. In 2005 werd het skelet van Copernicus gevonden en drie jaar later werd dankzij genetische tests de echtheid ervan bevestigd.

Copernicus' visie was verre van perfect geordend, maar het was wel degene die het referentiekader veranderde van geocentrisch naar een nieuw referentiekader. De visie van de ontdekker op het fenomeen beweging als zodanig was echter verre van revolutionair. De planeten in zijn visie bewogen nog steeds in stilstaande cirkels ingebed in het hemelkader. Het duurde vele jaren voordat men inzag dat de zaak gecompliceerder was. De verdienste van Copernicus is het wiskundige mechanisme van het systeem en zijn theorie voorspelde de toestand van de hemel op elk moment, of we nu vanaf de aarde of vanuit de ruimte keken. Dankzij Copernicus wisten we hoe het universum er vanaf de maan uit zou zien nog voordat we er waren. Julian Barbour schreef dat Copernicus "de mens een instrument gaf dat zijn geestesoog de kracht gaf om door de ruimte te reizen", en zo werden we allemaal astronauten.

Het Copernicus House in St Anne's Street in Toruń herbergt een modern museum waar bezoekers een scala aan ervaringen kunnen verwachten. Er is ook een planetarium in Toruń, het Centrum voor de Popularisering van de Ruimte.

- - -